Armies Weapons and Warfare

‘ยักษ์แห่งพอตส์ดัม’ นักรบร่างยักษ์ขวัญใจกษัตริย์ปรัสเซีย

In Focus

+ เดิมทีปรัสเซียเป็นเพียงรัฐขนาดเล็กแห่งหนึ่งทางตะวันออกของเยอรมนีที่ยังไม่มีกองกำลังเข้มแข็งนัก กษัตริย์เฟรเดอริค วิลเลียมที่ 1 มีความหลงใหลในการทหารมากและพัฒนากองทัพปรัสเซียจนมีขนาดใหญ่กว่าเดิมเกือบ 3 เท่าตัว

+ กษัตริย์เฟรเดอริคยังคลั่งไคล้การสร้างกองทหารเหนือมนุษย์ขึ้นมากลุ่มหนึ่ง ทหารกลุ่มนี้คือเหล่า ‘ยักษ์แห่งพอตส์ดัม’ เป็นชายร่างสูงใหญ่กว่า 6 ฟุตที่คัดเลือกมาจากทั่วทุกสารทิศ ไม่ว่าจะรับสมัคร ได้รับบรรณาการ หรือแม้แต่ลักพาตัวคนที่ได้ขนาดมา

+ กองทหารนี้เป็นเหมือนของเล่นทหารส่วนตัวของกษัตริย์แห่งปรัสเซีย ทุกๆ วันเฟรเดอริคจะต้องให้ทหารกลุ่มนี้เดินสวนสนามโชว์ เมื่ออารมณ์ไม่ดีก็จะดูทหารยักษ์สวนสนาม แม้ในยามป่วยยังให้ทหารเหล่านี้เดินขบวนผ่านห้องบรรทม
ในต้นศตวรรษที่ 18 เยอรมนียังไม่รวมเป็นประเทศหนึ่งเดียว ปรัสเซียเป็นรัฐเยอรมันแห่งหนึ่งทางตะวันออกที่ไม่มีใครคาดคิดว่าจะก้าวขึ้นมาเป็นเจ้าแห่งการทหารของศตวรรษได้

กษัตริย์เฟรเดอริค วิลเลียม (Frederick William I) ขึ้นครองบัลลังก์ตั้งแต่ปี 1713-1740 ภายในรัชสมัยเดียว พระองค์ได้เปลี่ยนกองทัพปรัสเซียที่ไร้ประสบการณ์จนกลายเป็นหนึ่งในกองทัพที่เจนสนามมากที่สุดในยุโรป แม้เป็นเพียงรัฐขนาดเล็ก แต่ปรัสเซียกลับทวีอำนาจจนกลายเป็นรัฐที่มีบทบาทสำคัญในการเมืองยุโรป ตอนต้นรัชสมัยรัฐปรัสเซียมีทหารเพียงแค่ 3หมื่นนาย แต่พอปลายรัชสมัย จำนวนนั้นกลับทวีคูณขึ้น มีทหารถึง 8 หมื่นนายในสังกัดปรัสเซีย พระองค์ถึงขั้นยอมลดค่าใช้จ่ายส่วนตัวเพื่อนำงบไปสนับสนุนกองทัพแทน

แต่ความคลั่งไคล้เป็นพิเศษของกษัตริย์ปรัสเซียผู้นี้กลับอยุ่ที่เหล่า ‘ยักษ์แห่งพอตส์ดัม’ (Potsdam Giants) หรือกองทหารร่างยักษ์ที่เฟรเดอริค วิลเลียมโปรดปรานยิ่ง กองทหารนี้เกิดมาจากความคลั่งไคล้ในชายร่างสูงใหญ่ของเฟรเดอริค วิลเลียมเอง และเริ่มก่อตั้งกองทหารนี้ตั้งแต่สมัยที่พระองค์ยังเป็นเจ้าชายในปี 1675

พวกเขาคือทหารร่างยักษ์แห่งกองทัพปรัสเซีย สวมเครื่องแบบสีน้ำเงินเข้ม ประดับด้วยคอปก กางเกงและเสื้อเชิ้ตสีแดงสดดูเด่นสะดุดตา มีหมวกทรงสูงทำให้ร่างกายที่ใหญ่โตยิ่งดูสูงขึ้นไปอีก ทำให้พวกเขาได้ชื่อเล่นในภาษาเยอรมันว่า ‘หนุ่มร่างสูง’ (Lange Kerls)

ในการคัดเลือก ไม่จำเป็นต้องมีประสบการณ์ในกองทัพ ไม่ต้องหัวไวหรือใช้อาวุธเก่ง และไม่ต้องเป็นชาวปรัสเซีย สิ่งเดียวที่ต้องมีคือความสูงขั้นต่ำ 1.88 เมตร หรือวัดขนาดได้ 6 ฟุต 2 นิ้ว ถือเป็นความสูงเกินค่าเฉลี่ยทั้งสมัยนั้นและในปัจจุบัน ที่เหลือเป็นหน้าที่กองทัพในการฝึกฝนเอง ปัญหาคือชายหลายคนมีภาวะไจแกนติซึม (Gigantism) หรือเด็กร่างยักษ์ เกิดจากร่างกายผลิตโกรทฮอร์โมน (Growth Hormone) ออกมาผิดปกติ ทำให้มีรูปร่างสูงใหญ่กว่าคนทั่วไปและมีร่างกายไม่สมส่วน ทำให้ต่อสู้ได้ไม่ดีนัก

แม้ตัวพระองค์เองจะสูงเพียง 5 ฟุตเท่านั้น แต่ดูเหมือนความหลงใหลในทหารร่างโตของกษัตริย์ผู้นี้อาจมีเบื้องหลังที่มากกว่าความชื่นชอบในการทหาร

“หญิงสาวที่สวยงามที่สุดในโลกนั้นดูน่าเฉยเมย แต่ทหารร่างสูงใหญ่นี่แหละคือจุดอ่อนของข้า” 

นี่คือคำสารภาพที่หลุดจากปากของกษัตริย์เฟรเดอริค วิลเลียม ต่อหน้าทูตฝรั่งเศส

ความคลั่งไคล้ในกองทหารประหลาดของเฟรเดอริคไม่หยุดเพียงเท่านั้น ทหารกรมนี้ไม่เคยออกรบในแถวหน้าเพราะกษัตริย์ผู้นี้หวงแหนมาก พวกเขาเหมือนเป็นของเล่นทหารชิ้นโปรดของเฟรเดอริคมากกว่า ยามใดที่เครียด พระองค์จะสั่งให้ทหารกลุ่มนี้เดินสวนสนามในลานพระราชวังแล้วเล่นดนตรีเพื่อผ่อนคลาย ในยามป่วย ทหารกองนี้จะต้องเดินขบวนผ่านห้องบรรทมให้พระองค์สำราญใจ

ทหารร่างยักษ์มาจากหลากถิ่นกำเนิด มีทั้งชายชาวปรัสเซียร่างใหญ่ที่อยากเป็นทหาร จักรพรรดิปีเตอร์มหาราชแห่งรัสเซียและสุลต่านออตโตมันก็ยังส่งชายร่างใหญ่มาเป็นบรรณาการให้เฟรเดอริค วิลเลียม

นอกจากรับสมัครและได้รับบรรณาการ ยังมีวิธีการเฟ้นหาตัวชายร่างสูงใหญ่ที่ค่อนข้างจะพิสดาร นั่นคือการบังคับและลักพาตัวให้ชายร่างสูงใหญ่มาเข้าร่วมโดยปราศจากความยินยอมของบุคคลที่โชคร้ายเหล่านี้

สายสืบปรัสเซียออกเดินทางไปทั่วยุโรปเพื่อเสาะหาชายหนุ่มร่างสูงใหญ่ จากนั้นจะยื่นข้อเสนอให้พวกเขาเข้าร่วมเป็นส่วนหนึ่งของกองทัพปรัสเซียอันเกรียงไกร หากชายคนใดปฏิเสธ จะถูกลักพาตัวไปปรัสเซียด้วยวิธีการสารพัดในไม่นาน หลายกรณีพ่อแม่ถึงขั้นขายตัวลูกให้เข้าไปประจำการในกองทหารประหลาดนี้

ในเมืองยือลิช (Jülich) นายพลบารอน ฟอน ฮอมเปช (Baron von Hompesch) ได้รับมอบหมายให้เสาะหาชายหนุ่มร่างใหญ่กำยำสำหรับเป็นทหารยักษ์ ระหว่างนั้นเขาพบช่างไม้ชาวเยอรมันร่างใหญ่คนหนึ่งทำงานในโรงเลื่อยไม้ ฮอมเปชทำทีเข้าไปสั่งทำกล่องไม้ใหญ่ยาวเกือบ 2 เมตร เมื่อช่างไม้จัดแจงทำงานเสร็จ ฮอมเปชลองไปดูชิ้นงานและบ่นว่าขนาดเล็กเกินไป ช่างไม้หนุ่มรีบลงไปนอนในกล่องเพื่อพิสูจน์ฝีมือว่ากล่องมีขนาดตามที่บารอนสั่งพอดี ทันใดนั้นฝากล่องก็ปิดลงพร้อมเสียงคล้องโซ่ล็อกกลอน

กล่องใส่ช่างไม้ร่างใหญ่ถูกส่งไปหากษัตริย์เฟรเดอริค เมื่อเปิดออกมา ปรากฏว่าช่างไม้ที่น่าสงสารกลับขาดอากาศหายใจตายเพราะกล่องไม่ได้เจาะรูไว้หายใจ ฮอมเปชได้รับอภัยโทษและยังอยู่ในกองทัพต่อไปในขณะที่ช่างไม้ต้องเสียชีวิตลงอย่างน่าเสียดาย

ชายที่สูงที่สุดในกองทหารยักษ์เป็นชายเชื้อสายไอริชนามว่า ‘เจมส์ เคิร์กแลนด์’ (James Kirkland) ผู้มีความสูงถึง 2 เมตร 17 เซนติเมตร เรื่องราวการเข้าสู่หน่วยยักษ์พอตส์ดัมของเขาก็พิสดารไม่แพ้คนอื่น

ในปี 1730 ‘บารอน บอร์ค’ (Baron Borck) ทูตปรัสเซียได้ไปเยือนอังกฤษ ทูตปรัสเซียได้ว่าจ้างทหารอังกฤษร่างยักษ์คนหนึ่งในช่วยอารักขาเขาระหว่างปฏิบัติงานที่นั่น ทหารที่คอยอารักขาคือเคิร์กแลนด์ โดยหารู้ไม่ว่าแท้จริงแล้วจดประสงค์ของบารอนชาวปรัสเซียผู้นี้ไม่ได้มาเพื่อสานสัมพันธ์ระหว่างประเทศ แต่เขามาเพื่อเสาะหาชายร่างใหญ่ไปถวายกษัตริย์ปรัสเซียต่างหาก เคิร์กแลนด์ถูกบอร์คหลอกให้ขึ้นเรือแล้วล่องออกทะเลไปยังปรัสเซีย

ชีวิตของทหารเหล่านี้ใช่ว่าจะสบาย แม้จะได้รับเงินเดือนสูงกว่าและมีอาหารดีกว่าทหารส่วนใหญ่เพราะเป็นที่โปรดปราน ยิ่งสูงมากเท่าไหร่ก็ยิ่งได้เงินเดือนสูงขึ้นตามตัว นอกจากการฝึกฝนเดินสนามและใช้อาวุธอย่างเข้มข้น ทหารร่างใหญ่ยังถูกจับตัวมาผูกกับเครื่องยืดตัว เพราะเฟรเดอริคเชื่อว่าการยืดตัวบ่อยๆ จะทำให้พวกเขาตัวสูงขึ้น ว่ากันว่ากษัตริย์ผู้นี้จะลงมาเสวยมื้อกลางวันไปพลางชมการยืดตัวของทหารร่างยักษ์ไปด้วย

หลังจากใช้วิธีการอันพิสดาร ทหารหลายนายทนทรมานไม่ไหวและเสียชีวิตลง การยืดตัวต้องยกเลิกไปในที่สุด แต่เฟรเดอริคยังมีแผนจะเพาะพันุ์นักรบยักษ์ขึ้นมาเอง แผนนี้คือการเสาะหาหญิงร่างใหญ่มาจับคู่กับนักรบเหล่านี้ แต่สุดท้ายเฟรเดอริคกลับสิ้นพระชนม์ก่อนจะได้เห็นนักรบยักษ์รุ่นใหม่เติบโตเต็มวัย

เมื่อเฟรเดอริค วิลเลียมสิ้นพระชนม์ในปี 1740 กรมทหารยักษ์แห่งพอตส์ดัมมีจำนวนถึง 2500 นาย เฟรเดอริคที่ 2 (Frederick II) พระโอรสขึ้นครองบัลลังก์ต่อ และส่งไปออกรบหลายครั้ง แม้ทหารยักษ์ในชุดสีน้ำเงินและหมวกทรงสูงจะดูน่าเกรงขาม แต่พวกเขาไม่เคยได้ออกรบมาก่อนและไร้ประสบการณ์จึงสูญเสียไปไม่น้อย ในที่สุดเฟรเดอริคก็ทยอยโยกย้ายยักษ์แห่งพอตส์ดัมไปประจำหน่วยอื่นแทน และกองทหารนี้ก็ถูกยกเลิกไปในปี 1805 เมื่อนโปเลียนรุกรานปรัสเซีย

อ้างอิง

https://www.historyanswers.co.uk/…/the-potsdam-giants-how-…/

https://www.thevintagenews.com/2018/06/21/potsdam-giants/

https://www.realmofhistory.com/…/potsdam-giants-prussian-r…/

https://walled-in-berlin.com/…/bizarre-tale-of-the-potsdam…/

https://historycollection.co/king-created-regiment-made-en…/